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兩大技術困境,蘋果充電板AirPower折騰一年還做不出
數位時代高敬原
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蘋果無線充電板「AirPower」推出將近一年,但遲遲只聞其聲不見其影,最新的消息是預計最快要等到今年(2018)九月才能上市,而這當中究竟是出了什麼問題?

蘋果在2016年的發表會上,推出了沒有配置耳機孔的iPhone 7,清楚地告訴大家對於「無線未來」的想像,接著在2017年蘋果告訴大家甚至可以把充電線丟掉,推出了無線充電板「AirPower」,讓iPhone、Apple Watch、AirPods 這三樣產品只要放在充電板上就能充電。

 

不過時間將盡快要一年過去了,AirPower遲遲只聞其聲不見其影,最新的消息是預計最快要等到今年(2018)九月才能上市,而這當中究竟是出了什麼問題?

與和碩合作,AirPower面臨兩大困境

在去年九月的發表會上,蘋果推出了 iPhone X、iPhone 8這兩款新手機,機身採用玻璃材質,目的是為支援無線充電,雖然在發表會上介紹無線充電板「AirPower」,但現階段用戶卻只能使用Mophie 或 Belkin 的無線充電板,從HomePod到AirPower,蘋果近年產品屢屢傳出延遲出貨,不僅拖累了整個公司在產品上的布局,也點出生產線上無法突破的技術問題。

以目前市面上可以買到的無線充電板 Mophie 或 Belkin 來說,因為產品本身設計得非常敏感,都必須將手機放在板上的特定區域,只要稍稍偏離就有可能無法充電。蘋果的無線充電板「AirPower」是與台灣的和碩合作負責生產,與市面上一般的充電板不同,AirPower的設計是可以同時滿足iPhone、Apple Watch、AirPods這三樣裝置,蘋果的構想是要讓用戶可以把要充電的裝置,放在板子的任何位置都能順暢充電,而這正是AirPower難產的主要原因。

以無線充電板 Belkin 來說,必須將手機放在板上的特定區域,只要稍稍偏離就有可能無法充電。
Belkin

據熟知內情人士指出, 目前蘋果生產上主要面臨兩大困難,一個是必須確保裝置不會在充電時過熱,另一個問題是電路的複雜性 ,AirPower 比 Qi 標準的充電板複雜非常多,為了能讓三種不同的裝置,在充電板的任何位置都能充電,必須設置多種不同尺寸的充電元件,並且覆蓋整個充電板。

充電板中包含了特製的蘋果晶片,以及用來執行充電管理、與裝置連結的一個精簡版iOS系統,要將這些東西通通塞進充電板,並且不過熱的順利運作正是目前蘋果工程師所面臨的挑戰。

產品設計複雜,拉長交貨時間

根據蘋果內部人士指出,目標是希望在今年九月就能讓AirPower上市,過去一段時間工程師已經在蘋果總部陸陸續續開始測試充電的穩定度。不論是移除耳機孔的設計,或是AirPods、iPhone X,蘋果在產品設計上的理想,是希望可以移除產品上的所有端口以及按鈕。

其實,在iPhone X的研發過程中,蘋果曾想過直接移除手機上的充電孔,但當時因不能確保AirPower生產的穩定性,再加上無線充電的速度相較傳統方式實在慢太多,更不用說如果每支手機都附上一個充電板,這將大大提升產品售價,不利於銷售策略。

AirPower的設計是可以同時滿足iPhone、Apple Watch、AirPods 這三樣裝置。
Apple

回顧蘋果近年的發展,執行長庫克(Tim Cook)從2011年接任以來,幾乎所有的新產品都面臨出貨延遲的狀況,像是第一代的Apple Watch在2014年就已經推出,卻一直拖到2015年四月中旬才正式出貨,且貨量不足以應付市場需求;2015年搭配iPad Pro使用的Apple Pencil也同樣出貨延遲且供應不穩定。

近年經典的例子還有2016年推出的無線耳機AirPods,原定計劃在同年10月出貨,同樣因為生產過程出現問題,一直拖到該年年底才上市;此外,不能不提的就是智慧音響HomePod,2017年推出時喊出要跟亞馬遜Echo、Google Home打對台,也一直拖到今年初才上市,錯失了在聖誕檔期大賺一筆的商機。

蘋果產品上市時間越拉越長,也跟近年產品設計日趨複雜的程度有關,像是具備人臉辨識解鎖Face ID的iPhone X為確保安全性、準確度,不再像過去從一家供應商採購鏡頭就能搞定,從天線軟板、雙鏡頭廣角相機軟板、3D 感測的「點陣投影器(Dot projector)」這些關鍵零組件規格都要求更高,僅有特定的廠商可以滿足蘋果特殊的材料、設計、專利需求,在製造過程中,需要溝通、協調的廠商也比過去複雜許多。

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