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地圖服務Mapbox靠收服「開發者」,挑戰Google Maps王者地位
數位時代陳君毅
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今年初 Google 的產品總監、Uber 亞太區商務負責人紛紛跳槽到地圖服務 Mapbox,身為 Google Maps 的挑戰者,它靠什麼對抗矽谷王者?

你是 Google Maps 的死忠使用者嗎?覺得 Google Maps 很方便、使用上很簡單,讓你成為至死不渝的忠實擁護騎士嗎? 

不過,你可能早就是背叛者了。

Google Maps 沒有阿富汗地圖,只好自己做

敢膽與 Google Maps 站在同一個擂台上的,是一家隱藏於 Foursquare、SnapChat、《國家地理雜誌》、《孤獨星球》(Lonely Planet)、《天氣頻道》(The Weather Channel) 等大企業背後的低調地圖服務Mapbox。

成立於 2008 年,一開始只是創辦人 Eric Gundersen 與朋友共同製作的 side project。那時 Eric Gundersen 受僱於美國國務院前往阿富汗調查 2009 年的總統大選,需要繪製「問題選區」的地圖來繳交報告。

不過,當時阿富汗對 2005 年才上線的 Google Maps 來說,仍是一片戰爭迷霧籠罩的狀態。Eric Gundersen 只好硬著頭皮從口袋裡掏出 Mapbox 將就使用。

之後 Mapbox 仍不被當成一回事,直到實在是虧到受不了,Eric Gundersen 再也撐不住,才決定進行融資,2013 年募得 1,000 萬美元;2015 年宣布完成 5,225 萬美元的 B 輪融資,在 2017 年 10 月的融資後,公司估值約為 7 億美元(約新台幣210 億元)。

目前,每月有超過 3.5 億人接觸到 Mapbox 所提供的地圖服務。

自由設計地圖風格,Mapbox專為開發者而建

既生 Google Maps,何生 Mapbox 呢?

因為 Mapbox 提供給「開發者」更多的彈性。如果某一個企業串接了 Google Maps,你一定看得出來。從 Google 跳槽至 Mapbox 的產品總監Andrew Chen 也表示:某種程度上,Google Maps 試圖控制開發者,從 API 層面上來說,Google 並不鼓勵大家創新。

而 Mapbox 則給開發者一盒「地圖樂高」,為開發者搭建一個能夠發揮創造力和夢想的平台。透過 Mapbox 製作出的地圖更美、更有特色,不管是 UI 方面的字體、顏色,還是地勢、道路、公車路線的顯示方式、區塊大小都可以進行調整。下圖中看到五顏六色的地圖都是透過 Mapbox 設計出來的範例。

Mapbox 讓開發者按照自己的意思製作五顏六色的漂亮地圖。
Mapbox

在 Mapbox 的 Github 頁面上也提供了開發者在串接上的各種案例與展示,包含 iOS 導航、Android SDK 展示以及各種其他程式語言的開發教學,也因為 Mapbox 把主導權交回了開發者手中,深受開發者喜愛,目前超過 110 萬開發者註冊 Mapbox 的服務。

採用「開放街圖」Mapbox,比不上 Google Maps 準確度

Google Maps 以自己的實景車為傲,透過這些實景車、或是背著特殊背包的工作人員,Google 才能記錄下最真實的街景與更新道路資訊。

關於這一點,是 Mapbox 心裡的痛。

Mapbox 的地圖資訊建立於起源自英國的「開放街圖」(Open Street Map)之上,簡單來說就是地圖界的維基百科。目標是建構一個內容自由,所有人都能編輯的世界地圖。開放街圖先利用高解析度的衛星影像,描繪公路和建築物模樣,社群貢獻者再透過 GPS 等數據把道路資訊畫出來。

而開放街圖也是佛心來著,完全支持商業使用。唯一的限制是,只要對地圖有任何修改、更新,都必須將資訊同步更新到開放街圖中,並同意開放授權。

Mapbox 更進一步地向使用者索取相關資訊,只要打開 Mapbox 的地圖,就會匿名傳送三筆資料到資料庫中:經緯度以及時間。數十億筆計的資訊在背後支持著 Mapbox,持續將地圖資訊修正到最佳狀態。

不過採用開放街圖也有缺點,舉例來說,如舊金山等較為繁榮的地方,志願貢獻者自然多不勝數,因此地圖資訊相當豐富;對於那些較為落後的地方,地圖資訊相對缺少。除此之外,也因為開放街圖走濃厚的維基百科模式,在資訊的正確核對性上相對較低,道路資訊可以利用政府的開放資料進行確認,其他則完全依靠志願貢獻者的自由心證。

也因此,這也是 Mapbox 的劣勢所在,除了準確度與完整性仍有提升空間之外,畢竟 Google 採用的地圖資訊大到任何人都無法比擬,像是「預估到達時間」這類需要地勢、行動均速、即時交通狀況、天氣等大量資料推出的資訊,Mapbox 難以望其項背。

目前 Mapbox 想要繼續活下去的最大挑戰,就是提高付費使用者的比例,這並不簡單,不過正如創辦人 Eric Gundersen 對 Forbes 所說的:「只要成功,我們將無所不在」。 

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