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180萬美元的任務!無人機隊潛入南極冰層,挖掘氣候變遷第一手數據
數位時代高敬原
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氣候變遷是全球目前迫切需要面對的問題,微軟共同創辦人保羅·艾倫出資180萬美元贊助華盛頓大學的研發團隊,要讓七艘無人機組隊,深入神秘的南極洲冰棚下,蒐集珍貴的研究數據。

在南極洲,一支由七台水下無人機組成的機隊,將要在本月底潛入南極洲冰層下長達一年的時間,如果水下無人機隊能夠順利在嚴酷的環境中存活下來,蒐集回來的數據將有助於科學家進一步了解,未來南極大陸的冰層融化的速度,以及到什麼樣的程度會影響全球海平面高度。

 

七艘無人機組隊,找出冰川融化與海平面上升關聯

為了解決氣候科學最大的疑惑,過去以贊助風險極高研究著名的微軟共同創辦人保羅·艾倫(Paul Allen),贊助西雅圖華盛頓大學研發的水下無人機,預計潛入跨越50平方英里的南極海冰棚下長達一年的時間,近距離蒐集冰棚融化的第一手數據。

七台水下無人機組成的機隊預計在2018年一月底出發,這些探測機隊價值高達50萬美元。過去對於南極與格陵蘭冰層的觀測資料,科學家一直掌握不足,因此對於21世紀末海平面上升的高度仍然有極大的不確定性,「我們對於冰川系統的變化性仍然不是那麼理解,更不用說它們如何對應像海洋溫度變暖這樣的巨大外部壓力。」冰川學家Knut Christianson說。

七台水下無人機組成的機隊預計在2018年一月底出發,這些探測機隊價值高達50萬美元。
Washington University

南極冰層下的世界一直以來都充滿神秘,隨著地殼的變動以及融化冰水不斷沖刷、切割,巨大的冰棚下充滿大小不一的洞穴和峽谷,冰水跟溫暖的海水在水下世界匯集,隨著海平面上升,了解地球的課題變得更加迫切,七台搭載最新科技的水下無人機將肩負使命,找出海平面上升和南極冰川融化之間的關係。

水下無人機搭配衛星,掌握更廣泛科學數據

華盛頓大學研發的水下無人機,最初是以開闊水域探勘、觀察目的所設計,讓高價科技設備進入充滿未知的南極冰層中的風險極大,「有可能這些機器人不會回來。」華盛頓大學海洋學家Jason Gobat說。

因此華盛頓大學的研發團隊沒有獲得聯邦研究資金的支持,微軟共同創辦人保羅·艾倫出資180萬美元贊助這項研究。過去40年,南極派恩島(Pine Island)冰棚的融冰速度加快了75%,如果融冰速度持續加快,將會淹沒地球上的每個海濱城市。

這次出任務的水下無人機機隊,共由三艘海船、七台有自主動力的無人機、四艘漂浮浮舟組成,透過浮舟的浮力來控制深淺、無人機的機翼來在水中滑行,再搭配冰棚附近的三個聲納浮標進行三角測量,在南極洲上方的一顆衛星也能接收指令,回傳蒐集到的數據,將機器人直接放入水中,可以更準確的蒐集到溫度、壓力、水中化學物質等資料。

水下無人機機隊,共由三艘海船、七台有自主動力的無人機、四艘漂浮浮舟組成。
Washington University

過去科技還沒有這麼發達時,科學家都是透過在南極冰棚上鑽一個小洞,再把儀器從這個小洞送下冰棚執行小規模、短期的任務,缺點是這些數據蒐集的不夠廣泛,且只能在小範圍執行。

雖然這趟任務看似對高價、珍貴的儀器來說風險極高,但若能因此讓科學家更準確地預測未來南極冰層的變化,讓人類提早做出因應,就能展現科技美好的一面。

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