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AI獨角獸竄起,創新應用百花齊放
數位時代吳元熙
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過去十多年來,平均每年有477家人工智慧新創公司加入這個新的戰場,投入領域從自駕車到醫療生技應有盡有。

人工智慧正在顛覆這個世界,也改變了創業圈既有的模樣。

2017年烏鎮智庫的〈全球人工智慧發展報告〉指出,創業團隊和大量資金正不斷以驚人速度擁抱AI。過去17年來,全球新增了8,107家人工智慧新創公司,其中63%集中在最近五年;累積融資金額突破8,636億新台幣(約288億美元),同樣有78%是近五年獲得融資。
值得關注的是,當中許多新創團隊都長成了「獨角獸」,估值皆突破10億美元。CB Insights發表的〈The AI 100〉研究報告也指出,2012年後,全球百大AI新創共計募資3,419億新台幣(114億美元),裡面就有11家獨角獸公司出現。

這代表什麼?即便人工智慧產業泡沫化的疑慮一直存在,投資人卻還是相信這些新創公司具有改變世界的潛力。

人工智慧雖然能運用在各行各業裡,但從目前發展來看,還是在醫療生技、臉部辨識、自動駕駛、電商、廣告等領域有相對成熟的實際應用。

像是能從論文、實驗室數據中,找出新藥開發關鍵的BenevolentAI、號稱是全球最大人臉辨識平台,成功幫1億人「刷臉」的商湯科技,以及專門幫美國頂尖企業「加速銷售」的InsideSales.com公司,這些AI獨角獸的發展,不再只是紙上談兵,你我的生活,正逐漸被他們一步步地翻轉。

獨角獸:商湯科技——兩年內以視覺辨識快速崛起

談起臉部辨識,他們可能是全球最受矚目的新創團隊。

商湯科技(SenseTime)擁有中國最大的人臉辨識平台,成功「刷臉」1億人。他們甚至獲得向來謹慎的日本廠商青睞,2017年底宣布和本田汽車合作,雙方合作的自動駕駛車,主打即便行駛至沒有高精密地圖的路線,也能透過視覺技術繼續行駛。

「許多大牌投資人排隊想進來,而我們的煩惱是如何拒絕。」面對中國媒體追問C輪融資進度,商湯科技共同創辦人兼總經理徐冰在去年11月這席話,聽起來雖然狂妄,卻點出這間AI獨角獸公司,正以驚人速度往前邁進。

商湯科技成立時間僅兩年多,前身是香港中文大學的研究團隊,擁有多項人臉辨識專利;集團員工接近1千5百人,其中超過半數從事研發,並擁有「超過150名博士、18名教授,亞洲最大的深度學習團隊」。

他們確實不缺錢,因為光是前兩輪募資,分別拿到1.2億美元和4.1億美元,已經讓商湯喊出自身估值突破15億美元,成為中國最大的人工智慧獨角獸公司。甚至接下來還有尚未定案的C輪募資,可能再引進高通、阿里巴巴的重金入場。

他們的服務與技術是什麼?比起外界關注的人臉辨識,或許用「視覺辨識」來了解商湯的各種應用,會更加容易理解。

 

在金融與商業領域裡,他們和京東錢包、銀聯、中國移動等企業合作人臉辨識登入方案;手機產業則有更多大咖夥伴,包含小米、華為、OPPO、Vivo等業者,都是採用商湯的演算法來幫用戶依照人臉自動分類相簿、或是提供濾鏡、美顏等不同功能,總計採用商湯手機影像技術的手機,出貨量已超過1.2億隻。

他們還跨足安防領域,透過人像比對系統與人群分析,提供管制與即時警告功能,替中國前十大安防廠商中的七家業者提供技術。

能夠吸引超過400名企業用戶和大量資金,某種程度也顯現商湯科技在人工智慧發展的布局,確實和競爭對手有些不同。

首先,在「基礎建設」層面,商湯投入了4千萬人民幣建立超級計算機中心,加上自製的深度學習框架,擁有併行訓練集群系統,能支援多機器多GPU的分布式深度學習模型,擁有軟硬整合優勢。

再者,則是深厚的學術能量。「我們的人工智慧相關論文數是全球第三多。」徐冰曾多次向外界說明,商湯的發表論文已經超越Facebook和Google等網路公司巨頭,而人臉辨識只是他們的號角而已。

他們甚至在終端裝置上,找來了高通當戰略夥伴。商湯科技認為,有了他們的人臉辨識技術與高通晶片,可以用極低成本發揮Android手機的最大效益,有機會與iPhoneX一搏。

「我們就有點像國家電網專門發電,賣的電都很便宜,所以各個產業才會願意不自己蓋電廠,而採用我們的電。」徐冰曾在一場演講中點出,商湯的技術優勢只是暫時領先群雄,但要真正做到讓人工智慧改變各產業,決勝點是要透過資本操作,擴大應用面。

徐冰表示,在演算法層面裡,只要一家獨大,獨占生態系後,用很低的價錢提供服務,就會有許多人來靠攏、能快速進軍不同產業與城市。而真正的「潛力」在於,那些尚未或剛開始被人工智慧改變的產業與公司,「若他們採用了商湯演算法,而增加了百倍用戶,或是百倍效率,而我們是他們的股東,這樣在應用面與獲利上都會更有效率。」

商湯科技強調,他們將全力加大產品投入、擴大產品線,並且探索如自動駕駛等新領域,希望能盡快做到AI普及化。

「每家公司的基因不同,商湯可能是一條鯨魚,我們最終會變成龐然大物。但有的公司就是海豚,再怎麼長都是海豚。小時候大家看起來差不多,長大了完全不同。」儘管現在,還無從得知商湯的營收表現,並從中檢視他們的業務實力,不過從徐冰過去的比喻中,或許不難發現,這頭AI獨角獸,已經有衝擊大海的決心。

商湯科技

團隊人數︱1千5百人
融資金額︱6.3億美元
目前估值︱15億美元
核心技術︱臉部辨識
主要客戶︱小米、華為、微博、京東
主要投資者︱阿里巴巴、高通


臉部辨識AI——曠視科技

成立時間︱2011年
目前估值︱10億美元

每個產業都有命中註定的競爭者,如德國汽車品牌賓士(Mercedes-Benz)和BMW,相敬相殺超過百年。來自中國的兩家AI獨角獸公司:商湯和曠視(Face++)同樣是人工智慧浪潮的最佳對手。

曠視以人臉的檢測、比對、搜索為核心技術出發,另外還包含了文字、圖像與人體辨識。他們和商湯之間最大的差異是,曠視科技擁有更專注的應用領域——金融。目前,螞蟻金服旗下支付寶的臉部登錄,就是採用曠視提供的技術,未來高達4.5億的支付寶用戶,都可能成為人臉辨識支付的潛在使用者。

值得注意的是,曠視的研發技術有強大的學術淵源,因為全球電腦科學重要獎項——圖靈獎唯一華人得主姚期智,就是曠視三位創辦人印奇、唐文斌、楊沐的老師。姚期智自己除了是中國科學院院士,也加入曠視當顧問,力挺學生創業。他旗下的姚家班學生,更有不少人加入曠視,打造一脈相承環境。

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