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英特爾正通過風投部門豪賭AI,下一個收購物件會是地平線嗎?
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兩年前,分析師們還在照著全球 PC 銷售量下滑的趨勢圖,給出“PC 市場縮水,摩爾定律失效”的判斷;兩年後,分析師如果還沒發現英特爾已不受到摩爾定律的制約,那他可能應該換個工作了。

在這個自動駕駛的致死率遠低於人類司機、電腦的圍棋技藝已經遠超人類的時代,所有人都篤定科技的未來在於人工智慧——而在人工智慧計算上,英特爾的領先地位已經無人能夠匹敵。

從千年開始,英特爾先後收購 Altera、Nervana、Mobileye、Movidius 等多家人工智慧業內知名公司,手筆動輒百億美元。這些公司隨後組成了新的英特爾人工智慧事業部。當英偉達顯卡還在缺貨,TPU 還沒全面進入 Google 自己的機房,大批貼著 Intel 標誌的的伺服器處理器、FPGA和低功耗 ASIC 已經到達戰場。

一切都發生的太快了。但速度只會越來越快,就像說唱歌手的歌詞那樣。

為了在未來的人工智慧技術圈子內提前搶佔山頭,英特爾已經順著技術生態鏈提前佈局了好幾步:從純粹內部自研,提前到收購和晚期戰略投資,再提前到早期風險投資。

在風投這一塊,它的先遣部隊正是 1991 年成立,累計管理超過 122 億美元資產的英特爾投資 (Intel Capital)。

作為英特爾公司在全球的戰略投資和收購部門,英特爾投資做的事情其實非常簡單:公司需要往什麼方向前進,它就以其他風投看來近乎瘋狂的速度,投資、收購對應方向的公司。僅在今年,英特爾投資就花出了超過 5.66 億美元,其中光投資人工智慧範疇內的各領域初創企業的額度就已超過了 6000 萬美元。

上週末在三藩市,英特爾投資一口氣宣佈投資了 15 家人工智慧初創企業。其中,由前百度研究院副院長、深度學習實驗室主任余凱博士參與創立的地平線機赫然在列。

余凱和地平線機器人團隊
地平線,原名地平線機器人 (Horizon Robotics),是中國最早一批自動駕駛初創公司之一,嵌入式方案人工智慧公司中的佼佼者。僅用兩年的時間,地平線就已經完成了第一代面向輔助/自動駕駛的深度學習加速處理器 BPU。目前,地平線已經和中美德日四大汽車市場的 T1 汽車製造商建立了合作關係。

英特爾去年預計,到 2020 年無人駕駛汽車每天生成的資料將高達 4TB,如果全球有 100 萬輛自動駕駛汽車上路,每天生成資料的能力將超過全球一半人口。今年早些時候,英特爾正式完成了對 Mobileye 的收購,後者是自動駕駛領域的技術權威公司。Mobileye 成為了英特爾駕駛方案的重要組成部分。

無疑,英特爾已經盯准了自動駕駛的方向,而作為先遣部隊,英特爾投資承擔了在這個領域內進行前期佈局的重任。考慮到今年 1 月 CES 上,地平線已經有了基於 BPU+英特爾 FPGA 硬體架構的高級輔助駕駛系統,本次英特爾投資參與地平線 A+ 輪近一億美元的融資,而且是以領投的身份,可以說毫無懸念。

地平線方面宣稱,將用本輪融資來加速技術產品研發和商業落地,打造以人工智慧處理器架構和演算法軟體系統為核心的關鍵技術,並面向自動駕駛和智慧城市等重大應用場景,推出系統級嵌入式人工智慧解決方案。

通過本輪投資,英特爾派出 FPGA 事業部負責人丹尼爾·麥克納馬拉 (Daniel McNamara) 加入了地平線的董事會,這一事實顯著增加了英特爾未來收購地平線的可能性。當被問及地平線以後會否加入英特爾的大家庭,就像 Nervana、Movidius 等風格相似的公司那樣時,餘凱表示不排除有這種可能,加入或不加入,對於英特爾和地平線而言都有好處。他明確指出,地平線在中國市場十分受客戶歡迎,作為一家獨立的中國初創公司,有其獨特的優勢所在。

“隨著英特爾轉型為一家資料公司,英特爾投資積極參與跨技術領域的投資,拓展資料生態系統,推動前沿科技的創新和發展。”英特爾投資總裁畢聞德 (Wendell Brooks) 表示。

並非英特爾投資的所有公司都會被英特爾收購,這只戰略投資基金除了對英特爾所領導的計算工業帶來一些協同效果之外,也有一個相對基礎的財務目標。截至目前,已經由超過 640 家投資組合公司上市或被英特爾之外的其它公司收購。

但無論如何,你都能從英特爾投資的策略組合中看出,它背後的大公司在人工智慧佈局上有多麼的激進。受制於上市公司的身份和體量以及已有客戶組合和收入,有時候英特爾無法自己在新硬體上施展拳腳,但通過投資的方式,它已經為深度神經網路和它解鎖的新計算量級,以及進入新計算方式所啟動的市場提前鋪好了路。
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