訂閱電子報∣ 友善列印字體大小 文章分享-Facebook 文章分享-Plurk 文章分享-Twitter
自研GPU的蘋果能大獲成功麼?
獲取產業訊息零時差!立即訂閱電電公會電子報。
我們通常不會提及硬體廠商不打算做的事情,但是硬體廠商不願做的大多數事情都是內部消息,並不公開。然而,當這些事情公諸於眾時,往往就是一件大事,今天Imagination公司的新聞尤其如此。

在日前發佈的重磅新聞中,Imagination宣佈,蘋果公司已經通知了他們的長期GPU合作夥伴Imagination,放棄使用Imagination的IP。具體來說,蘋果預計在15至24個月內,它們的新產品將不再使用Imagination的IP。此外,根據Imagination的說法,取代Imagination的GPU設計將是“獨立自主的圖形設計”。換言之,蘋果正在開發自己的GPU,準備就緒之後,它們將完全放棄Imagination的GPU設計。

這是一個大新聞,但故事並不止於此。作為蘋果長期以來的GPU合作夥伴,以及追溯至第一代iPhone的所有SoC的提供商,Imagination同時也向投資者(和大眾)提供了一個案例,雖然蘋果的GPU設計可能會放棄Imagination的設計,但是蘋果公司無法獨立開發出新的GPU——因為它們開發的GPU仍然會侵犯Imagination的一些IP。因此,Imagination正在與蘋果繼續談判,討論其他授權合約,意圖捍衛自己的智慧財產權。

換言之,蘋果開發的任何GPU所包含的Imagination IP都將比目前的設計少得多,但Imagination認為,它們仍無可避免地包含Imagination的IP,因此,蘋果需要為使用新的GPU器件向Imagination支付少量版權費用。

蘋果正在開發的GPU猜想
從消費者和愛好者的角度看,這個新聞所體現的最大變化毫無疑問是蘋果正在開發自己的GPU。蘋果一直在儲備GPU工程師已經不是秘密,從成本角度看,對於這家世界上最有價值的公司而言,資金更不在話下。這是蘋果一直把他們的重要資源用於開發新GPU的第一個佐證。

在此之前,我們略知一二的蘋果開發流程是,它們在GPU開發中使用了一種混合方式,基於Imagination的核心架構進行GPU設計,但越來越遠離Imagination的設計。由此產生的GPU不只是照搬Imagination的設計——這就是為什麼我們不再這樣命名——但據我們所知,它們也不是從頭開始構建的新設計。

有趣的是,除了確認了一些我一直懷疑的東西以外(坐擁如此之多的GPU工程師,蘋果還要做什麼?),我還發現了蘋果的GPU路徑非常類似其CPU路徑。以蘋果的CPU為例,他們最先或多或少地使用ARM內核,調整其A系列晶片的佈局,用以開發它們自己的Swift CPU (A6),然後加速其Cyclone CPU(A7)的開發。蘋果在GPU方面的路徑是一樣的;在對Imagination的設計進行調整後,蘋果現在到了Swift階段,正在開發自己的GPU。

這對蘋果及其產品的影響可能是巨大的,也可能只不過是蘋果晶片設計歷史上的一個註腳。蘋果會開發傳統GPU嗎?它們會嘗試更激進的東西嗎?他們會為Mac產品構建更大的獨立GPU嗎?只有時間會解答這一切。
 
然而,到了2018/2019年,我可能便會收回這些話,因為屆時如果蘋果開發的GPU與Cyclone CPU有一樣的市場影響的話,我就會十分驚訝。這是因為在GPU中,雖然有些設計比其他設計重要,但是:

A)沒有像ARM Cortex CPU一樣的“通用”GPU設計;
B)目前的GPU沒有直接而明顯的問題需要解決。

促使蘋果開發Cyclone和其他的高性能CPU的原因是,沒有人在做蘋果真正想要的晶片:沒有像英特爾Core一樣的SoC設計。蘋果需要的東西比所有人所能提供的更為強大,它們想通過追求深度無序的執行和廣泛的問題寬度來走向ARM不曾走過的方向。

然而,在GPU方面,GPU的擴展性更高。如果蘋果需要更強大的GPU,Imagination的IP可以從單個集群擴展到16個,即將到來的Furian可以更多。而且要明確的是,與CPU不同,增加更多的內核或集群確實有助於全面提升性能,這就是為什麼英偉達能夠把PASCAL架構放到任何位置,從250瓦的板卡到一片SoC。所以,雖然不清楚什麼驅動著蘋果的決定,但可以肯定的是絕不僅僅是原始性能而已。

表面上剩下的是效率——即面積和功率,還有成本。蘋果可能會走上這條路,因為它們相信,它們可以自行研發出比沿用Imagination的GPU架構效率更高的GPU,到目前為止,Imagination的Rogue設計在蘋果的SoC內表現得很好。另外,蘋果可能會厭倦支付Imagination一年7500萬美元的版權費用,並想把這筆支出花在公司內部。但無論怎樣,所有的目光將會聚焦在蘋果如何提升它們的GPU,以及它們的GPU在今年晚些時候的表現。

說到這點,Imagination提供的時間表很有趣。根據Imagination的新聞,蘋果已經公開,在15至24個月內,它們的新產品將不再使用Imagination的IP。鑒於Imagination是一家IP公司,這是一個關鍵的區別:這並不意味著蘋果可以在15至24個月內推出它們的新GPU,而是在未來兩年內都將在新產品中沿用Imagination的IP。
 
反過來,這又意味著蘋果的新GPU可能會更快推出,而不是更慢。看到這些我很猶豫,因為還有很多其他變數,但顯要的問題是,這對於今秋的iPhone中的A11晶片意味著什麼。蘋果的大多數晶片都是一賣數年——從iPhone和高端iPad到入門級等價產品都是如此,所以蘋果需要在A11中使用它們的新GPU,以便在15至24個月內延伸到低端產品。另一方面,蘋果可能會和Imagination合作完成A11,然後不再向下延伸,僅僅在入門級產品中使用新的SoC設計。現在唯一可以確定的是,有了這一層的發現,Imagination的GPU設計不會再是A11的枷鎖——一切皆有可能。

但無論如何,有一點非常清楚,蘋果會沿用Imagination的下一代Furian GPU架構。Furian不會及時準備好A11,之後的一切事情都無疑是蘋果GPU轉型的一部分。所以,Rogue將會是蘋果使用Imagination的最後一代GPU架構。
訂閱電子報 友善列印 字體大小:
獲取產業訊息零時差!立即訂閱電電公會電子報。