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百度聚焦人工智慧, 走進日常拚落地!
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當中國BAT的光環褪去,百度的焦點也轉向AI。其在人臉識別技術被點名為2017年十大突破科技之一。對這個中國網路搜尋巨擎來說,從技術到產品的AI布局,是一場不能輸的戰役。

「從外界看來,公司的規模雖然已經很大了,其實每天都還是會遇到很多很難的事情。有時候,甚至真的是有種快要過不去的感覺。如果這個問題解決不了,這個公司就要死掉了。」談起百度的創業之路,百度執行長李彥宏在接受中國媒體訪問時,曾這麼語重心長的說道,為了不在行業中掉隊,百度得有更多顛覆。

2017年,中國網路搜尋巨擘百度面臨的挑戰更甚以往。截至今年2月,在中國BAT三大網路巨頭中,騰訊市值2,591億美元、阿里巴巴2,508億美元、百度640億美元,光芒遠遜於競爭對手的百度,已經沒有輸的本錢。而隨著中國網路業的發展從「互聯網+」進展到「AI+」,百度就決心將焦點轉向人工智慧,將AI視為卡位盛世的武器,尋找下一個技術突破點。李彥宏更不止一次在公開場合宣示:「人工智能是百度核心中的核心。」

如此明確的目標,讓百度在研發上的投資一點也不手軟。根據財報,百度過去兩年投注在AI領域的研發資金已經超過200億元人民幣。百度也早在2013年就成立以研發AI技術與應用為導向的百度研究院,並在2014年挖來「深度學習」權威、Google Brain之父吳恩達,主導百度在AI領域研究。

今年3月已宣布自百度離職的吳恩達,談到團隊在過去兩年,已經孵化出無人駕駛與DuerOS語音互動計算平台兩大新業務,另外,「我們也正在孵化一些非常有前景的技術,比如人臉識別美樂醫(醫療領域的人工智慧對話互動機器人)等等。作為百度人工智慧戰略的首席架構師,我很自豪能夠引領公司在人工智慧方面飛速發展和崛起。」

Shutterstock

目前,百度研究院共300多人規模,底下設有位於北京的百度深度學習實驗室(Institute Of Deep Learning,IDL)與剛自IDL獨立出來的AR實驗室,研發陣線也向國外延伸,在美國矽谷設有AI實驗室與大數據實驗室。其中,AI實驗室主導高性能運算(High Performance Computing)與語音(Speech)技術,而IDL則負責深度學習(Deep Learning)與機器視覺(Computer Vision)技術,兩者間技術互補,向百度旗下各種產品做技術輸出。

除了投注於AI研究,百度也在今年1月找來前微軟高層、人工智慧專家陸奇接任集團總裁與首席營運長,負責將百度AI接軌到產品當中,「中國的AI對百度來說將成為巨大商機,由於百度出色的措施,我明顯感覺到了幹勁兒。」去年自微軟離職的陸奇,身為AI領域炙手可熱的人才,選擇加入百度,不難看出他對百度前景的想像。陸奇上任以來,百度的AI布局明顯加快:今年初,百度將人工智慧機器人「度秘」獨立成單一事業單位,並與更多產業應用接軌,且收購中國人工智慧新創公司渡鴉科技等,種種舉動都在向外界證明一點:百度AI真的要動起來了。

百度AI用刷臉接軌日常

3月15日,在中國中央電視台的年度晚會上,上演了一場「人臉識別破解術」,晚會主持人在現場秀出了自己的證件照,他先透過技術將照片從靜態轉成微笑、眨眼的動態影像,並登錄一款人臉識別App,接著,他請台下的觀眾隨意在網路上選了張自拍照,轉成3D模型並套用到自己的臉上,結果竟成功騙過App,通過了人臉認證。

這場表演掀起人們心中的擔憂,那就是:人臉識別真的是一項可靠的技術嗎?

晚會一結束,林元慶在深夜來到百度科技園,拍攝了一段同樣包含微笑、眨眼、轉頭的影片,他模擬晚會場景,試著以這段高畫質的真人影片,闖關百度的人臉識別閘門,結果都顯示:「禁止通行」。他想證明一件事:在市面上五花八門的人臉識別應用中,百度的技術更勝一籌。

其實,這樣的場景對百度的員工來說已經不陌生,百度去年就在公司導入這套人臉辨識系統,目前百度近5萬名員工中,已有1萬人在資料庫中建檔,員工只要走近閘門,就能直接刷臉認證通過。「這個技術其實正在非常快速的成熟過程當中。」林元慶說,人臉識別這項技術過去至少談了十年,始終沒有真正商業化的廣泛應用,關鍵在於人臉辨識要做到高精度十分困難。過去人臉辨識技術多停留在1:1比對,但百度的深度學習算法是要做到1:N的識別。也就是說,機器不再只是比對你跟指定照片的異同,而是變得更加聰明,能在大規模、萬級的資料庫中,快速搜尋並識別出正確的對象。

人工智慧革命很可能超越互聯網革命,百度對於人工智慧真的是很serious(認真)的。
百度執行長李彥宏

林元慶說,百度內部剛導入這套系統時,初期也曾發生不精確,但歷經過去半年數據與算法的同步推進、好幾代技術更迭,萬級別的資料庫已經能做到幾乎零誤差,這也讓這套由百度深度學習研究院主導的人臉辨識技術,在今年有了更多落地機會。像是百度去年起就與位於中國浙江的景點烏鎮合作,用人臉辨識系統取代驗票,讓旅客快速進出風景區;今年1月起與中國泰康保險合作,將人臉辨識加入到投保的認證項目裡。今年,百度還計畫要在300個觀光景點落地,內部也已選定景點、金融、交通、手機四個領域作爲這套系統未來發展方向。

「人臉識別的應用可能是十幾個領域,我們最後選擇這四個方向,因為這跟老百姓的生活最密切相關,這也是我們作為一個互聯網公司最感興趣的部分。」林元慶表示,中國有非常多景區,市場是很大的,百度將技術輸出給到景區,與硬體廠商的合作也剛好能與軟體出身的百度互補,這對於未來要做AI的軟硬整合是更有優勢的。

在林元慶看來,百度的人臉識別技術已具備落地本錢。《麻省理工科技評論》日前評選出2017年全球十大突破技術時,也佐證這番論點,「人臉識別技術主要由中國企業主導,更多的應用場景在中國,主要由Face++、阿里巴巴、百度所主導。」《麻省理工科技評論》認為,人臉識別技術的成熟期「就是現在」,更點名百度在識別不同年齡的機器學習領域是領先者,而這也是百度繼去年的語音識別技術,技術第二次獲得肯定。

但望向未來,AI真能讓百度再度翻身成為領導者嗎?

林元慶認為,人工智慧並不是一項技術,是上百項不同的技術,以百度目前在人臉辨識、醫療圖像、無人駕駛等領域的布局來說,要面對的都是不一樣的對手,競爭很激烈。但以AI的發展而言,能不能形成「閉環」(生態系)其實最為關鍵,「人工智能的四個要素:深度學習、大規模計算、大數據、大應用。為什麼要大應用?因為要從這邊出發形成『閉環』。沒有閉環,很多的技術其實是沒有前景的,像是有些人算法很厲害,但沒有應用不會有影響力,最後也非常難跟別人競爭。」他說。

百度人工智慧機器人小度,在中國電視節目《最強大腦》中,成功從一對雙胞胎小時候的照片,識別出長大後的真人。
百度

目前,百度作為一個平台角色,在建立「閉環」還是有其優勢,除了百度搜尋一天就得應對60億次的搜尋請求之外,旗下百度網盤、百度識圖等產品都會應用到圖像辨識技術,龐大的數據延伸出算法、產品、用戶,再加上今年將更積極讓人臉識別技術在各行業落地,擁有各種實驗場域,都是為了能在AI時代站穩腳步。另外,中國互聯網公司的一大特色是節奏非常快,這也讓林元慶信心十足,「百度在人工智能上面的決心是非常堅決的,在中國絕對找不到第二家企業。」

過去,百度給人的印象總是技術談得多、實際應用得少,人臉識別技術成功導入到線下的應用場景、邁入商業化是一大突破。也讓人對百度未來的AI布局看得更清晰:技術研發與市場產品並行,導入到與民眾日常相關的領域應用,尋找下一個殺手級應用。這也落實了李彥宏曾提到的想法,「人工智慧是一場革命,隨著人工智慧技術逐步成熟,誰率先在應用上實現突破,誰就有可能在智慧時代的競爭中占據優勢。」

林元慶

百度深度學習研究院院長、清華大學光學工程碩士、賓夕法尼亞大學電氣工程博士。2015年起,主導百度在深度學習(Deep Learning)以及電腦視覺(Computer Vision)領域研究。

下一個十年的布局

策略1:獵AI人才

延攬前微軟執行副總裁陸奇等AI人才進入百度。今年2月併購中國一家人工智慧新創渡鴉科技。

策略2:加碼新科技研發

百度研究院下設AI實驗室、大數據實驗室、深度學習研究院與AR實驗室四個研發機構。2014和2015年,在研發領域投注超過200億元人民幣。

策略3:接軌市場讓應用落地

去年起與風景區、保險業合作導入人臉辨識技術,開始做軟硬整合應用。今年要拚更積極落地。

百度

成立時間:2000年
成績:中國網際網路流量排名第一網站,占全世界搜尋引擎市場約12.3%市占率。
核心人物:執行長李彥宏、總裁陸奇

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